Haunted Bodies: Spectrality, Gender Violence and the Central American Female Migrant in Recent Mexican Cinema (pp. 41-54; DOI: 10.23692/iMex.16.3)

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Olivia Cosentino M.A.

Olivia Cosentino is a PhD student in Latin American Literary and Cultural Studies at The Ohio State University. She specializes in 20th and 21st Mexican cinema and culture. Olivia is particularly interested in gender, violence and affect theory. She has published on the contemporary Mexican youth road film and 20th century mass-media paths to female stardom in edited volumes. Her article on Lucerito and 1980s Mexican media appeared in The Velvet Light Trap (2016) and she has written book reviews for Revista de Estudios Hispanicos and Studies in Spanish and Latin American Cinemas. Her essay on ¿Qué le dijiste a Dios?, intimate labor and queer camp is forthcoming in Domestic Labor in 21st Century Latin American Cinema (Palgrave Macmillan).


The ghostly, the spectral and the idea of haunting as theoretical framework has been previously used to discuss violence(s) in Latin America (Petersen / Ribas-Casasayas 2016, Hopenhayn 2002) as well as gendered violence in Mexico (Petersen 2016). I argue that the spectral allows recent Mexican films to nuance the seen and unseen processes of violence that Central American female migrant bodies experience and the reactionary performances those bodies enact to counter the violence. I first discuss Guatemalan migrant Sara’s gender performance and transformation in La jaula de oro (Quemada-Díez 2013) as a result of looming gendered violence. La vida precoz y breve de Sabina Rivas (Mandoki 2014) is examined in tandem with journalist Óscar Martínez’s metaphor of sex trafficking as “fantasma” and current transnational feminist debates on consent and victimhood. La vida precoz provides a complex vision of Honduran migrant Sabina’s “choice” to perform sex work in the zonas de tolerancia on the Mexico-Guatemala border where the specter of sex slavery and regional gender violence constantly lurks. The article concludes with a reflection on the implications of spectrality, gendered violence and victimhood as it relates to current asylum policy. 


Lo fantasmal, lo espectral y la idea de aquello fantasmagórico que nos acecha como marco teórico se ha usado previamente para considerar la(s) violencia(s) en América Latina (Petersen / Ribas-Casasayas 2016, Hopenhayn 2002) incluyendo la violencia de género en México (Petersen 2016). Propongo que en el cine mexicano contemporáneo, lo espectral facilita la matización de los procesos visibles e invisibles de la violencia que los cuerpos de las migrantes centroamericanas experimentan y las performances reaccionarias que estos cuerpos realizan para oponerse a la violencia. Primero, considero la performance de género de la migrante guatemalteca, Sara, y su transformación en La jaula de oro (Quemada-Díez 2013) como un resultado de la inminente violencia de género. Asimismo, se examina La vida precoz y breve de Sabina Rivas (Mandoki 2014) en conjunto con la metáfora del periodista Óscar Martínez sobre la trata como “fantasma” y los debates feministas transnacionales del consentimiento y la figura de la víctima. La vida precoz ofrece una visión compleja de la “elección” de Sabina, migrante hondureña, para realizar el trabajo sexual en las zonas de tolerancia en la frontera México-Guatemala donde el fantasma de la trata y la violencia de género de la región acechan. Este artículo concluye con una reflexión sobre las implicaciones de la espectralidad, la violencia del genero y el victimismo con respecto a la política actual del asilo en los EEUU.